苹果要让外界知道对AR是认真的

目前,大多数智能手机用户都在手机上体验过某种形式的增强现实技术,例如玩《精灵宝可梦Go》(Pokémon Go),使用Snapchat,甚至是早在2009年就问世的Yelp Monocle。但是,对于应用开发者来说,增强现实可不简单,尤其是在开发包含3D对象的应用时——用户可以通过手机屏幕“绕着3D对象走动”或与它们交互。

这是苹果应当着手简化增强现实应用开发过程的原因——尤其是在如果它计划近期发布增强现实眼镜的情况下,增强现实眼镜需要一些“极度流行的应用”证明其存在的价值。Facebook等其他公司,现在已经采取措施,让开发者在他们的应用中整合增强现实体验。通常情况下,人们不会把Facebook和苹果看成是竞争对手。但通过提供增强现实开发工具,Facebook已经做好在手机上开打增强现实平台战的准备。谷歌有自己的增强现实平台Tango。鉴于iOS、macOS,甚至Siri智能音箱将亮相全球开发者大会,苹果需要给予增强现实技术以应有的关注。

增强现实指在现实世界视图上叠加计算机生成的图像。本文将主要讨论智能手机平台上的增强现实技术。增强现实应用有二维应用:将平面的非动态数字图像叠加到通过相机镜头获得的视图上。开发者称,这是最容易开发的增强现实移动应用。

增强现实应用还包括3D应用,这类应用通常要求更高级的软件开发和图像处理。例如,Snapchat的数字花冠滤镜,用户走动时会悬停在头上;用户可以在家装应用Houzz中检测虚拟家具。它们看起来似乎是轻量级应用,但Snapchat滤镜的开发要求大量技术,Houzz 3D增强现实特性的开发历时数个月。另一款提供3D成像功能的家装平台Modsy,对智能手机拍摄的图片进行处理需要的时间短则5分钟,长则数小时。然后,它会把渲染好的3D图像发送给用户。

在智能手机上体验“真3D”增强现实应用还有另外一种方式:软-硬件相结合的解决方案。谷歌的增强现实计算平台Tango,要求智能手机配置特定相机,以及红外和深度传感器。目前市场上只有一款手机支持Tango,部分Tango应用运行速度慢,分辨率低。

由于预计至少未来4个月内iPhone硬件不会得到更新——不会获得支持3D增强现实的新相机或深度传感器,这意味着近期内苹果在增强现实方面的进步将来自软件。部分业内人士猜测苹果将公布“ARkit”——集现有相机硬件与新软件于一体的框架,使开发者能从相机获得更多信息。

鉴于苹果首席执行官蒂姆o库克(Tim Cook)最近数月曾多次公开表示对增强现实的支持,称它是“堪比智能手机的重要创意”,这样的框架合乎情理。目前,苹果尚未提供面向虚拟现实或增强现实的专用API(应用编程接口)。iOS平台上有一款被称作SceneKit的3D游戏渲染引擎,但没有用于实时对象追踪的API。一名不愿意透露姓名的开发者表示,他期望获得以目前开发者不能使用的方式,“访问” iPhone成像传感器和直接访问硬件的能力。

另外,如果苹果确实计划在未来推出增强现实眼镜(有传言称苹果将推出增强现实眼镜,但没有得到苹果证实),它就需要一个强大的应用开发者生态链——他们知道如何开发增强现实应用,或已经在开发这类应用。发布手机版增强现实应用开发工具,将使开发者能更简便地把这些应用移植到苹果未来推出的增强现实硬件上。

最近上市的一款“主流”增强现实眼镜是命运多舛的谷歌眼镜。谷歌眼镜很笨重,在公众场合会让用户感到不自在,甚至催生了“Glassholes”(指总是与谷歌眼镜互动而忽略了周围外部世界的谷歌眼镜用户)这个词。但是,如果使关联信息出现在用户眼前的体验太好了,增强现实眼镜的所有不便可能都是可以原谅的。换句话说,增强现实眼镜需要出色和有用的应用,它们能证明在脸上佩戴计算机造成的尴尬都是物有所值的。

如果发布增强现实眼镜,苹果能吸引主流应用开发商为其增强现实眼镜开发应用吗?当然能。非大牌开发者开发出色增强现实应用的现实可能性是存在的,如果开发这类应用在技术上像目前这样复杂,他们可能缺乏开发真3D增强现实应用所需要的资源。

长期以来,苹果一直坚持的传统是,只有能做得更好,苹果才会进入一个市场,否则宁愿等待时机。但是,在向外界展示它对增强现实的态度方面,苹果不应当再等待了。

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